BRUXELLES - Les membres du Parlement européen ont reçu en septembre une lettre de plaidoyer signée par des milliers d'anciens fumeurs craignant que des restrictions strictes ne soient imposées à un marché en plein essor pour les cigarettes électroniques. sur le point de s'arrêter brusquement. "

Les signatures avaient été collectées via un site Web, saveecigs.com, qui se proclamait la voix des «millions oubliés dans ce débat» - des personnes qui avaient pris la cigarette électronique pour cesser de fumer et leurs familles reconnaissantes.

Le site Web, cependant, n’était pas tout à fait l’effort de base qu’il prétendait être. Le texte de la lettre qu'il a demandé aux signataires a été rédigé par un lobbyiste londonien engagé par Totally Wicked, une entreprise de fabrication de cigarettes électroniques. Le site Web avait été créé par une Britannique vivant en Islande qui avait auparavant travaillé pour les propriétaires de Totally Wicked.

En tant que siège de l'Union européenne, Bruxelles établit des normes réglementaires qui résonnent dans le monde entier. Il rivalise avec Washington en tant que centre de pression pour les entreprises, avec un nombre estimé de lobbyistes professionnels 30,000 ayant des sociétés de lobbying enregistrées et des milliers d’autres qui opèrent sous le radar.

Dans ce cas, une campagne de lobbying résolue, associant les intérêts des entreprises dans une industrie naissante mais en croissance rapide à la voix du grand public, visait un problème de santé publique impérieux: les cigarettes électroniques, qui fournissent de la nicotine sans brûler du tabac, doivent-elles être réglementés comme des médicaments, tout comme les timbres à la nicotine.

Les enjeux étaient considérables. Bien que les cigarettes électroniques n'aient pas été associées à des problèmes de santé graves, leur utilisation est répandue depuis si peu de temps que les chercheurs n'ont encore aucune base pour déterminer s'il existe des risques à long terme. La décision de l'Union européenne ouvrirait la voie à un débat sur l'étendue de la réglementation aux États-Unis, où la Food and Drug Administration devrait bientôt adopter ses propres règles sur les dispositifs d'administration de la nicotine. L'issue de la bataille à Bruxelles pourrait grandement contribuer à façonner le paysage concurrentiel du secteur en Europe et au-delà.

Les chances semblaient tout à fait contre l’industrie de la cigarette électronique. L'hostilité envers le lobbying des entreprises est profondément ancrée dans la bureaucratie et la législature de l'Union européenne. Et les législateurs étaient apparemment sur la bonne voie pour classer les cigarettes électroniques dans la catégorie des médicaments.

Cependant, le résultat, en grande partie dû au succès de l'industrie dans la mobilisation d'une vague de soutien des consommateurs et dans son utilisation pour exercer une pression politique sur les législateurs, a constitué une grande victoire pour les vendeurs de cigarettes électroniques, une vente dans laquelle ils ne se sont pas contentés du tabac. mais aussi des sociétés pharmaceutiques qui fabriquent des produits concurrents pour ceux qui essaient de cesser de fumer.

Pour le plus grand plaisir d’entreprises comme Totally Wicked et SMOKO En octobre, le Parlement européen a voté 8 pour rejeter les propositions des responsables de la santé de réglementer les cigarettes électroniques en tant que médicament, ce qui aurait limité leur vente aux pharmacies de nombreux pays du bloc national 28 et imposé des procédures de certification coûteuses aux producteurs. La décision du Parlement n'a pas mis fin à la discussion, mais elle a permis de lever un nuage immédiat qui menaçait une entreprise qui, selon certains analystes de Wall Street, pourrait être plus importante que le tabac d'ici une décennie.

En décembre dernier, lorsque la Commission européenne avait initialement proposé que les cigarettes électroniques soient traitées comme des médicaments, le secteur a immédiatement compris qu '«nous avions un très gros problème et un combat de taille», a rappelé Ray Story, président américain de United Tobacco Vapor Group. Une entreprise de cigarettes électroniques avec des bureaux à Atlanta et à Amsterdam.

Déterminé à éviter un précédent susceptible de durcir la réglementation des cigarettes électroniques bien au-delà de l'Europe, M. Story a embauché EPPA, une société de lobbying établie à Bruxelles, et un important cabinet d'avocats belge, Van Bael & Bellis. Ils ont insisté sur l'argument selon lequel «les cigarettes électroniques ne sont pas une drogue» et que toute décision de les classer comme telles serait vigoureusement contestée devant les tribunaux.

L’opposition s’est rapidement heurtée à une vive opposition non seulement des groupes anti-tabac, qui craignaient que la cigarette électronique ne dissipe la dépendance à la nicotine, mais aussi de l’industrie pharmaceutique, qui craignait de perdre des clients pour ses propres patchs à la nicotine et autres «produits de remplacement de la nicotine». thérapies », qui sont tous réglementés comme des médicaments.

GlaxoSmithKline, société pharmaceutique basée à Londres, qui vend le gomme à mâcher à la nicotine Nicorette aux États-Unis, et Johnson & Johnson, la société américaine de produits de consommation, qui détient le fabricant de gomme Nicorette, figurent parmi les nombreuses entreprises du secteur des cigarettes électroniques. patchs et inhalateurs.

Les fabricants de cigarettes électroniques ont toutefois découvert une force puissante qui les propulserait à travers tous ces obstacles: la détermination de leurs consommateurs à continuer à consommer. Contrairement aux fumeurs de cigarettes, qui acceptent généralement le fait que fumer est dangereux et restent bas malgré des restrictions de plus en plus strictes sur leur habitude, les utilisateurs de cigarettes électroniques, communément appelés «vapoteurs», ont créé une sous-culture turbulente opposée à toute réglementation susceptible de limiter la disponibilité. de la large gamme de dispositifs alimentés par batterie et de fluides à la nicotine aromatisés sur le marché.

«Ces personnes sont-elles toutes payées par les entreprises de cig electronique?», A déclaré Linda McAvan, membre influent du comité parlementaire sur l'environnement et la santé publique. "Non. Mais ces entreprises leur ont dit que Bruxelles voulait leur retirer leur produit. Ils sont vraiment en colère. Mais leur colère a été nourrie. "

Cette colère, qu'elle soit spontanée ou provoquée par des entreprises, a fourni à l'industrie une armée de lobbyistes bénévoles. «Ils sont presque évangéliques à propos des cigarettes électroniques», a déclaré Rebecca Taylor, l'une des nombreux membres du Parlement européen sous l'influence des appels d'anciens fumeurs qui sont passés aux cigarettes électroniques.

Sans de tels recours, le projet de règlement serait devenu loi et les entreprises devraient fermer leurs portes.

Aussi récemment qu'en milieu d'été, les espoirs de l'industrie de la cigarette électronique de faire dérailler la réglementation semblaient voués à l'échec. Les États membres de l'Union européenne les ont massivement adoptés et, en juillet, le comité de la santé publique de Mme McAvan a également voté avec force en leur faveur, ouvrant ainsi la voie à un vote de l'ensemble du Parlement.

Le site Web saveecigs.com a soudainement pris vie. Richard Hyslop, lobbyiste basé à Londres, a déclaré qu'il avait eu l'idée du site Web et qu'il avait rédigé la "lettre ouverte" envoyée aux parlementaires.

Les entreprises et les associations professionnelles ont présenté le projet de réglementation comme un effort visant à interdire les cigarettes électroniques en Europe. Mme McAvan, membre du comité de la santé, a déclaré: «Ces affirmations ne sont tout simplement pas vraies.» Néanmoins, elles se sont rapidement retrouvées sur les forums Internet dédiés au «vaping» et o sur VapourTrails TV, une opération de vidéo sur Internet dirigée par David Dorn, un retraité. rédacteur en chef de magazine et passionné de presse, qui a cessé de fumer cinq fois par jour. Vapers a bombardé le Parlement de courriels et de lettres demandant à Bruxelles de ne pas interdire leurs appareils.

Axel Singhofen, conseiller en politique de la santé auprès des députés du Parti Vert, a déclaré que le barrage était devenu «exceptionnellement agressif». Il a ajouté que les messages émanant d'individus et de groupes supposément différents utilisaient des expressions similaires.

Les vapoteurs individuels disent que leur fureur n’a rien à voir avec des intérêts commerciaux. «Bien sûr, nous ne sommes pas que des astro-surfeurs», a déclaré Luc Van Daele, un utilisateur belge qui a participé à des manifestations anti-régulation, en utilisant un terme qui décrit des groupes de consommateurs fictifs mis en place par l'industrie.

Chris Davies, un membre britannique du Parlement européen et un opposant déclaré à la proposition de réglementation, a déclaré avoir reçu des centaines de messages d'utilisateurs de cigarettes électroniques plaidant contre une réglementation plus stricte. Sa conclusion, a-t-il déclaré, était que "les Européens du 700,000 meurent chaque année du tabac et que personne, à ma connaissance, n'est mort des e-cigs".

Ce qui avait été une nette majorité en faveur d'une réglementation stricte a fondu. Au début du mois d'octobre, Frédérique Ries, membre belge du Parlement européen et allié politique de M. Davies, a rédigé un amendement visant à supprimer une clause de réglementation des médicaments pour les cigarettes électroniques. Mme Ries a déclaré qu'elle n'avait jamais rencontré de lobbyiste du secteur de la cigarette électronique, mais qu'elle avait été influencée par les arguments des vapoteurs. «Ils ne sont pas faux», a-t-elle dit.

À la veille du vote 8 d'octobre à Strasbourg, en France, où le Parlement s'est réuni pendant une partie de l'année, les utilisateurs de cigarettes électroniques se sont rassemblés devant l'assemblée pour une protestation tapageuse, organisée officiellement par un groupe français appelé l'Association indépendante des utilisateurs de cigarettes électroniques. , qui a présenté au Parlement une pétition signée par les utilisateurs de 39,000.

Mais un autre groupe qui a discrètement sponsorisé l'événement était la principale organisation française pour les entreprises de cigarettes électroniques, le Collectif des acteurs de la cigarette électronique. Le propriétaire de la plus grande entreprise de fluides nicotiniques de France a loué un bus pour amener 50 de ses employés à la manifestation. Peu après midi le lendemain, l'amendement de Mme Ries supprimant la demande de réglementation du médicament passait facilement. Totally Wicked, dans un communiqué, l'a qualifié de "très bon résultat pour le secteur de la cigarette électronique".

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